万象之国——THAILAND

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大象在泰国人民的生活中具有举足轻重的地位,它是泰国的象征,更是泰国人民的骄傲。大象与泰国的历史、文化、宗教、经济等方面的关系极为密切,因此,无论是泰国国王还是普通百姓,几乎人人都喜爱大象,对大象怀有深厚的感情。相传,佛祖释迦牟尼是在其母亲梦见白象后诞生的。泰国以佛教为国教,因而古往今来将白象视为镇国瑞兽,象征昌盛吉兆。

在曼谷卧佛寺中的佛案上,象雕是和佛祖摆放在一起供人们祭拜的。泰国大象以白象最为珍贵。所谓白象并非全白色,凡是金黄、银白、嫩绿、淡红等肤色的大象都被称为白象。事实上,是外国人误把“瑞象”译为“白象”,久而久之就这样沿袭下来,泰国也被称为“白象王国”。泰国历史上几次著名的古战役不仅与大象有关,而且大象还在战争中立下了赫赫战功。一位泰国历史学家曾说:如果没有大象,泰国的历史可能要重写。大象与佛教相关,是很多佛教故事和传说中的主角。

走进泰国,就如同走进了一个大象之国。在泰国各旅游景点,人们喜欢穿着印有大象图案的T恤;在夜市上,木雕大象、象皮皮具和印有大象图案的手提包和靠垫最受游客青睐。如果要喝地道的泰国啤酒,只要说“Chang”(泰语,意为“大象”),店家就会送上香甜醇厚的大象牌啤酒。在清迈,一位泰国女孩送给笔者一幅她的画作:一头小象和一只熊猫环臂相拥,用来象征泰中友谊。

大象又是泰国历史上身经百战的“功臣”。如同中国古代将领身骑战马冲锋陷阵,泰国古代战将大都骑着大象驰骋沙场。传说在历史上,泰国皇家军队中曾有2000只训练有素的战象,连国王出巡都是骑着大象。在泰国曼谷的大皇宫展出的一个3米多高的御象台,就是专供国王乘象而设立的。大象品种中,数白象最为珍贵。除了白色,还包括金黄、银白、嫩绿、淡红等肤色的大象。

这种得了“白化病”的大象,在东南亚被视为至宝,象征着王权与繁荣,无论谁发现了白象,都要献给国家。历史上,暹罗(泰国的旧称)与缅甸之间著名的“白象之战”就是为争夺两只白象而引发的。至今,泰国海军舰旗上仍是白象的图案。泰国民间流传着这样一个笑话:如果泰国国王对哪个部下不满,就会送他一只白象,为了供奉白象,这个大臣很快就会倾家荡产。

后来,英语里也有了这个比喻,“white elephant”(白象)可用来形容“需要高昂费用维持,却难有巨大经济效益的资产”。泰国素林府、素辇府、清迈府每年都举办“大象节”,开幕当天的佛教仪式,唤起泰国人对大象文化的集体记忆。大象在泰国象征着荣誉、神圣和尊贵,也是力量的“标尺”。早期泰国人民以为,大象是大自然的宠儿,拥有强健的体魄和温和的性格,且认为大象拥有未卜先知的能力(濒死前会到人迹罕至的象冢去),善待大象,与大象了解沟通,能够趋吉避凶!

泰国有“万象之国”的美称,大象是泰国的国宝,泰国人的守护神。泰国人视生性憨厚温顺的大象为荣誉、尊贵和力量的象征。在古代,大象就像现代战争的坦克一样,曾经跟随暹罗(泰国的旧称)的士兵驰骋沙场;后来,大象一度当起泰国伐木业的“搬运工”;上世纪以来,伴随原始森林的大片消失,大象已经没有太多实用价值,它们的主要工作是在各大旅游景点进行各种表演,或者供游人们骑行。因为食量太大,靠“卖艺”糊口的大象们日子不太好过。对于年轻一代,大象逐步从他们的生活中淡出,已经不那么重要了。泰国东北部的素林府,是“大象之乡”,这里是最早驯化大象的地方。

素林府塔敦县有个大象村,现有250头大象。这一带村民世代以驯象为生,家家饲养大象。几年前,泰国政府发起“让大象回家”计划,带大象回素林府的驯象师,每月可获得8000泰铢资助,但这笔钱还不够大象吃饱,因此能回家的大象很少。

泰国清迈甚至有一个专门的基金会,筹集的资金用来给大象购买食物。历史上,泰国森林覆盖率曾超过90%,境内曾有数十万头大象。随着森林的减少,从上世纪80年代开始,泰国政府开始禁止伐木,数千头大象“下岗失业”。大象们被迫学画画、打球等十八般武艺,走上“演艺”道路。如今大象数量锐减,到了濒危状态,登记在册的只有3800多头,而1000多头野生大象更是受到严格保护。

大象是泰文化的核心元素,它们是力量和优雅的象征。泰国人认为,大象善解人意,勤劳能干,既是廉价的劳动力,又是乖巧的旅游宠物,是聪慧、富有灵性的。如果某个驯象人生病,他所训练的大象也会不吃不喝。泰国老一辈人仍相信大象是一种神奇的动物,泰国北部清迈的大象自然公园创始人桑登说:“对于年轻一代,大象逐步从他们的生活中淡出,已经不那么重要了。”桑敦经常去一些学校给学生讲大象的知识,希望大象在人们心目中的崇高地位能够保持下去。

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